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Hito de la NASA: captó por primera vez el impacto de un meteoroide en otro planeta

Hito de la NASA: captó por primera vez el impacto de un meteoroide en otro planeta

Un examen de datos de la pasada misión Messenger de la NASA reveló algo sorprendente: esta nave fue testigo del primer impacto de meteoroide observado en la superficie de otro planeta.

Antes, los impactos de meteoroides solo se habían observado con telescopios en la Tierra y la Luna. "Es simplemente increíble que Messenger pudiera ver cómo sucedía esto", afirmó Jamie Jasinski, físico espacial del Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, y autor principal del estudio.

"Estos datos juegan un papel muy importante para ayudarnos a comprender cómo los impactos de meteoroides aportan material a la exósfera de Mercurio", agregó.

Mercurio, el planeta observado

Con dos quintas partes del tamaño de la Tierra, Mercurio tiene solo una astilla de atmósfera, llamada exósfera, con una presión que es una cuadrillonésima parte de la que se siente al nivel del mar en la Tierra.

Mercurio, el planeta estudiado por la NASA. Foto: iStock Photos.

Mercurio, el planeta estudiado por la NASA. Foto: iStock Photos.

La exósfera se forma en el lado que mira al Sol de Mercurio a partir de material originalmente en la superficie del planeta, incluido el sodio y alrededor de una docena de otras moléculas. Los científicos creen que los impactos de los meteoroides, en parte, son responsables de colocar dicho material en la exósfera de Mercurio.

"Los grandes impactos de meteoroides pueden disparar una enorme cantidad de material de la superficie, excediendo brevemente la masa de toda la exósfera de Mercurio", remarcó Jasinski.

Qué son los meteoroides

Los meteoroides provienen del cinturón de asteroides, a más de 300 millones de kilómetros de distancia, donde las interacciones gravitacionales entre los asteroides y Júpiter o Marte envían pequeñas rocas espaciales en espiral hacia el interior del sistema solar.

Ilustración que muestra cómo Messenger observó el primer impacto de un meteoroide en la superficie de otro planeta. Foto: DPA

Ilustración que muestra cómo Messenger observó el primer impacto de un meteoroide en la superficie de otro planeta. Foto: DPA

Algunos de ellos deberían golpear inevitablemente a Mercurio, arrojando partículas a miles de kilómetros en su exósfera. Sin embargo, tal impacto nunca se había registrado, era puramente hipotético.

En tanto, la diferencia entre un meteorito, un meteoro y un meteoroide radica en su ubicación. "Meteorito" se denomina cuando el objeto está en el espacio; "Meteoro" cuando entra en la atmósfera de la Tierra; y "Meteorito" cuando alcanza el suelo. 

Cómo fue la misión Messenger

Los científicos esperaban que Messenger, que orbitaría Mercurio durante cuatro años, experimentara dos impactos por año durante su misión. Pero dos años y medio después de entrar en órbita, la nave no había visto ninguno.

Una imagen de Mercurio tomada durante la misión Messenger. Foto: EFE

Una imagen de Mercurio tomada durante la misión Messenger. Foto: EFE

El 21 de diciembre de 2013, cuando Messenger se deslizó sobre el lado de Mercurio hacia el Sol, uno de sus instrumentos, el Espectrómetro de Plasma de Imágenes Rápidas (FIPS), vio algo extraño: una cantidad inusualmente grande de iones de sodio y silicio que soplaban en el viento solar del Sol. Curiosamente, estas partículas viajaban en un haz estrecho, casi todas en la misma dirección y a la misma velocidad.

Cuando el equipo revisó los datos años más tarde, esos detalles fueron como una señal. Indicaron que las partículas probablemente eran "jóvenes", habiendo flotado recientemente en el viento solar. ¿Pero de donde vinieron?

Cómo llegaron a su conclusión

Usando la velocidad y dirección de las partículas, los investigadores rebobinaron el reloj, rastreando el movimiento de las partículas hasta su origen. Encontraron las partículas agrupadas en una columna densa, una que había salido de la superficie de Mercurio y se había extendido casi 5.000 kilómetros en el espacio.

La sonda Messenger se estrelló en Mercurio.

La sonda Messenger se estrelló en Mercurio.

Los investigadores consideraron varias causas posibles de la pluma, pero el impacto de un meteoroide tenía más sentido. Ellos estiman que el meteoroide probablemente tenía poco más de un metro de largo, relativamente pequeño, pero lo suficientemente grande como para que los modelos sugieran que crearía una columna con una altura y densidad muy parecidas a las detectadas.

Con información de DPA