Salud

Cuáles son las habilidades mentales que podrían mejorar con la vejez

Cuáles son las habilidades mentales que podrían mejorar con la vejez

La asociación suele ser inmediata: con la vejez, nuestro cerebro va perdiendo paulatinamente algunas de sus capacidades. Tal vez por eso resulten sorprendentes los resultados de una nueva investigación del Centro Médico de la Universidad de Georgetown, que afirma que al menos dos funciones cerebrales clave pueden mejorar con el paso del tiempo.

Se trata de dos habilidades muy relevantes: tanto la función cerebral que nos permite prestar atención a la nueva información, como la que nos hace centrarnos en lo importante en una situación determinada se entrenarían con el tiempo, y por lo tanto mejorarían en edades avanzadas.

Estas funciones son la base de aspectos críticos de la cognición como la memoria, la toma de decisiones y el autocontrol, e incluso las matemáticas, el lenguaje y la lectura.

En la investigación -un estudio observacional publicado en Nature Human Behavior- se analizaron tres componentes separados de atención y función ejecutiva en un grupo de 702 participantes de entre 58 y 98 años (edades a partir de las cuales la cognición comienza a cambiar).

Alerta, orientación e inhibición ejecutiva

En concreto, se trata de las redes cerebrales involucradas en la alerta, la orientación y la inhibición ejecutiva, teniendo cada una diferentes características basadas en distintas áreas del cerebro, neuroquímicos y genes. Por lo tanto, según sus autores, las redes también pueden mostrar diferentes patrones de envejecimiento.

Como allí se explica, la alerta se caracteriza por un estado de mayor vigilancia y preparación para responder a la información entrante. La orientación implica trasladar los recursos cerebrales a una ubicación particular en el espacio. La red ejecutiva inhibe la información conflictiva o que distrae, lo que nos permite concentrarnos en lo que es importante.

“Usamos los tres procesos constantemente”, explica el primer autor João Veríssimo, profesor asistente de la Universidad de Lisboa, Portugal.

Algunas habilidades que se entenan con el tiempo, mejorar en edades avanzadas. Foto Shutterstock.

Algunas habilidades que se entenan con el tiempo, mejorar en edades avanzadas. Foto Shutterstock.

“Por ejemplo, cuando uno maneja, alertar es la mayor preparación cuando se acerca a una intersección. La orientación ocurre cuando cambia su atención a un movimiento inesperado, como un peatón. Y la función ejecutiva le permite inhibir distracciones como pájaros o publicidades para que pueda concentrarse en la conducción”, explica.

El estudio encontró que solo las habilidades de alerta declinaban con la edad. Por el contrario, tanto la orientación como la inhibición ejecutiva mejoraron.

La explicación

Los investigadores plantean la hipótesis de que debido a que la orientación y la inhibición son simplemente habilidades que permiten a las personas prestar atención selectiva a los objetos, estas habilidades pueden mejorar con la práctica de por vida.

Esa mejoría puede ser lo suficientemente significativa como para superar las disminuciones neuronales subyacentes, sugieren los autores. Por el contrario, creen que la alerta disminuye porque este estado básico de vigilancia y preparación no puede mejorar con la práctica.

La lectura es una de las actividades que podrían verse mejoradas. Foto Shutterstock.

La lectura es una de las actividades que podrían verse mejoradas. Foto Shutterstock.

“Estos resultados son asombrosos y tienen importantes consecuencias sobre cómo debemos ver el envejecimiento”, asegura el investigador principal del estudio, Michael T. Ullman, profesor en el Departamento de Neurociencia y Director del Laboratorio de Cerebro y Lenguaje de Georgetown.

“La gente ha asumido ampliamente que la atención y las funciones ejecutivas disminuyen con la edad, a pesar de las intrigantes sugerencias de algunos estudios a menor escala que plantearon preguntas sobre estos supuestos”, plantea.

"Pero los resultados de nuestro gran estudio indican que los elementos críticos de estas habilidades en realidad mejoran durante el envejecimiento, probablemente porque simplemente practicamos estas habilidades a lo largo de nuestra vida".

"Esto es aún más importante debido al rápido envejecimiento de la población, tanto en los Estados Unidos como en todo el mundo", dice Ullman. Agrega que con más investigación, es posible mejorar deliberadamente estas habilidades como incrementar la protección contra el deterioro del cerebro en el envejecimiento.

“Debido al número relativamente grande de participantes y debido a que descartamos numerosas explicaciones alternativas, los hallazgos deben ser confiables y, por lo tanto, pueden aplicarse de manera bastante amplia”, asegura Veríssimo.

Además, explica que "debido a que las habilidades de orientación e inhibición subyacen a numerosos comportamientos, los resultados tienen implicaciones de amplio alcance".

“Los hallazgos no solo cambian nuestra visión de cómo el envejecimiento afecta la mente, sino que también pueden conducir a mejoras clínicas, incluso para pacientes con trastornos del envejecimiento como la enfermedad de Alzheimer”, cierra con entusiasmo Ullman.